De VR Foetus app van de Zuid-Koreaanse start-up GirjaeSoft. © Robyn Beck/AFP

Als eerste indruk voelde CES minder spectaculair aan dan de voorbije jaren. En dat was ook wat je in de wandelgangen vaak te horen kreeg van andere bezoekers. Geen ogenschijnlijk radicale vernieuwing dus: meer smartphones, meer smart watches, meer Virtual Reality brillen, meer zelfrijdende auto's en autonome robots.

Alles is inmiddels smart. Je kan het zo gek niet bedenken, of het maakt verbinding met een app op je smartphone

En daarmee heb ik meteen de eerste trend te pakken. Alles is inmiddels smart. Je kan het zo gek niet bedenken, of het maakt verbinding met een app op je smartphone. Van slimme tandenborstels, over hoofdkussens tot scheerapparaten. Sommige zeker ook nuttiger dan andere, zoals een schoen die helpt bij valdetectie. Het ziet er niet naar uit dat deze trend snel zal verdwijnen. De populariteit van smartphones bij consumenten neemt nog steeds toe en het blijft hun belangrijkste persoonlijke interface. Heel logisch dus dat bedrijven de consument via die weg proberen te overtuigen als ze een technologisch product aan de man wil brengen.

Maar wat voegt zo'n link met je smartphone dan werkelijk toe? Trend nummer twee: Artificiële Intelligentie (AI). Zo kreeg Oticon een award voor het eerste AI-ondersteunde hoorapparaat. Een knap staaltje technologie waar het apparaat zich aanpast op basis van jouw voorkeuren, je gebruik en allerhande omgevingsfactoren. Je kan debatteren over de daadwerkelijke graad van intelligentie, maar het is ontegensprekelijk een sprong vooruit dankzij slimme data-behandeling. Gelijkaardig hoopvol nieuws zie je wanneer IBM de AI Watson aanwendt voor het voorspellen van een lage suikerspiegel.

Van detectie naar beïnvloeding

De meest spannende vernieuwingen waren vaak niet zichtbaar aan de buitenkant van de gepresenteerde producten

En daarmee kom ik meteen bij trend nummer drie: technologie stelt ons in toenemende mate in staat om problemen niet alleen te herkennen (en op te lossen), maar ook onze te zien aankomen (en vermijden). Zo zag ik oplossingen om je slaap te optimaliseren (ipv slechte slaap te detecteren) en kreeg Triple W een award voor hun product om incontinentie te voorkomen. Een domein waarin imec met Carin ook een succesvolle spin-off heeft.

Een vierde trend die mij als wetenschapper positief stemt, is de evolutie naar steeds betere en relevantere data. Het is al jarenlang de focus van imec om draagbare technologie te ontwikkelen die niet moet inboeten op kwaliteit en medisch relevante data kan aanleveren. En dat zag ik nu op verschillende plekken terug tijdens CES.

Zo was ik zelf onder de indruk van het slimme horloge van Omron, waarvan het polsbandje opblaasbaar is om bloeddruk te meten. Meteen ook een van de redenen waarom CES er op het eerste zicht niet zo spectaculair uitzag, maar het wel was: de meest spannende vernieuwingen waren vaak niet zichtbaar aan de buitenkant van de gepresenteerde producten.

Al helemaal doorgebroken in Noord-Amerika zijn de slimme home-assistants

En dat brengt me bij de laatste opvallende trend: de steeds complexer wordende metingen die de patiënt/consument zelf thuis kan uitvoeren. Ik noemde al bloeddruk via je horloge. Denk ook aan een urinetest, of het herkennen van contracties bij zwangerschap. Een toepassing waar imec spin-off Bloomlife de Johson&Johnson Innovation Award voor kreeg. Ook voor dokters lijkt me dit een positieve evolutie. Patiënten kunnen gegevens en datasets verzamelen die vroeger niet voorhanden waren en komen dus beter gedocumenteerd op consultatie.

Wat me tot slot nog opviel, zijn twee zaken waarvan ik me afvraag of ze ook bij ons zullen doorbreken. Een eerste is de slimme bril. Ondanks het oorspronkelijk wat mislukte experiment van Google Glass, zag ik brillen met Augmented Reality-functionaliteit her en der toch weer opduiken.

En al helemaal doorgebroken in Noord-Amerika zijn de slimme home-assistants, zoals Alexa (Amazon), Siri (Apple), Google Home of Cortana (Microsoft). "Alexa-enabled" is daar een mogelijk nog grotere marketing slogan dan "AI-powered". En veel Amerikanen en Canadezen hebben ook al dergelijke digitale assistent in huis. Met het hogere privacy-bewustzijn in Europa ben ik benieuwd hoe dergelijke apparaten het bij ons gaan doen. Mijn eigen presentatie? Die ging over 'ingestibles': sensoren die we kunnen inslikken. Maar ook dat is een trend die niet voor morgen is en dus voer voor een andere keer...

Chris Van Hoof leidt imec's Connected Health Solutions R&D op drie verschillende imec sites (Eindhoven, Leuven en Gent). Imec's Connected Health Solutions teams maken oplossingen voor het monitoren van patiënten met chronische aandoeningen en voor preventieve geneeskunde met behulp van virtuele coaches. Binnen imec heeft Van Hoof wearable health van fundamenteel onderzoek naar een volwaardige businesslijn gebracht.