...

Het nieuwe coronavirus werd einde vorig jaar ontdekt en sindsdien wordt met man en macht gezocht naar middelen om de infectie een halt toe te roepen. Researchlaboratoria en farmaceutische bedrijven zijn in actie geschoten. De Chinezen hebben zeer snel het genoom van COVID-19 ontrafeld en die informatie gedeeld met de hele wereld.Vorsers van de Universiteit van Texas in Austin hadden al een methode ontwikkeld om de spike-proteïne van andere virussen waaronder het SRAS-CoV en het MERS-CoV in kaart te brengen en te vergrendelen. Die kennis hebben ze nu toegepast op het COVID-19.Nog geen twee weken na ontvangst van het resultaat van de genoomsequencing hebben prof. Jason McLellan et coll. stalen ontworpen van de spike-proteïne van het virus, die ze hebben kunnen stabiliseren. De "spike" is van fundamenteel belang. Via de spicula hecht het virus zich aan de cellen van de gastheer en dringt het in de cellen, waar het zijn genetisch materiaal afgeeft en zich vermenigvuldigt. Coronavirussen danken trouwens hun naam aan hun "kroon", een geheel van spits uitlopende eiwitten op hun oppervlak.In ongeveer 12 dagen zijn de wetenschappers erin geslaagd een driedimensionale mapping op atoomniveau, dus de moleculaire structuur, van de spike-proteïne te maken. Ze hebben dat gedaan met cryogene elektronenmicroscopie (cryo-EM), een techniek waarmee de structuur van het zikavirus in 2016 werd geanalyseerd en waarvoor de Nobelprijs chemie in 2017 werd toegekend.Die moleculaire mapping is cruciaal voor de ontwikkeling van vaccins en antivirale geneesmiddelen. De precieze structuur van de spiculae is immers van fundamenteel belang. Dat zijn de "sleutels" die op de "sloten" op het oppervlak van de cellen passen. Hoe beter de sleutel op het slot past, des te effectiever zal de infectie zijn.Eén nuance evenwel. De Texaanse groep heeft slechts een gedeelte van het molecuul in kaart gebracht. Maar dat stuk zou op zichzelf kunnen volstaan om het immuunsysteem van de mens te waarschuwen.De auteurs gaan het molecuul nu gebruiken als "sonde" om antistoffen op te sporen bij patiënten die van de infectie hersteld zijn. Een voldoende hoeveelheid van die antistoffen zou kunnen helpen om een coronavirusinfectie kort na de contaminatie te behandelen.(referentie: Science, 19 februari 2020, DOI: 10.1126/science.abb2507)