Bijvoorbeeld het baanbrekend Vlaamse Darmflora onderzoek van professor Jeroen Raes bij het VIB. Waarom zou nota bene een ingenieur me dat moeten uitleggen, denkt u waarschijnlijk?

Omdat deze ingenieur in kwestie ontzettend enthousiast is over een nieuw project waar hij zijn tanden in mag zetten: het pas opgerichte OnePlanet Research Center, waar alles draait om voeding en gezondheid, en hoe technologie kan helpen om deze complexe relatie te doorgronden. En waar ik samen met mijn team mag gaan werken aan onder andere een slimme pil.

Er is tegenwoordig veel te doen over de invloed van voeding op bepaalde ziektes - las u Genius Foods al? - en hoe bepaalde voeding misschien ooit zou voorgeschreven kunnen worden als een effectieve behandeling tegen bepaalde ziektes (zelfs depressie!?). Dan zou u als arts dus spruitjes voorschrijven in plaats van medicatieX, bij wijze van spreken natuurlijk. Bent u daar klaar voor?

Waarschijnlijk niet. Omdat bovenstaande niet bewezen is. Is het misschien een nieuwe hype? Komt daar nog eens bij dat het effect van voeding waarschijnlijk verschilt van mens tot mens.

Hoog tijd dus voor nieuwe instrumenten om het maag- en darmstelsel te gaan onderzoeken en na te gaan hoe elk individu voeding verwerkt in zijn of haar lichaam. Zo'n nieuw instrument is de slimme pil.

U kent misschien de camerapil van Medtronic die - na inslikken door de patiënt - camerabeelden kan maken van de dunne darm. Veel comfortabeler voor de patiënt , in vergelijking met een standaard endoscopie van maag en darmen.

Maar deze elektronische pillen moeten niet alleen maar 'kijken' door middel van een camera. Medtronic heeft nu bijvoorbeeld ook een pil die druk, pH en temperatuur meet en bedoeld is om oorzaken van misselijkheid te achterhalen. MIT test een pil voor diabetespatiënten die in de maag insuline afgeeft, op welbepaalde momenten. Proteus maakt een pil die nagaat of patiënten (bv. met schizofrenie) hun medicatie wel juist genomen hebben. En het Australische RMIT onderzoekscentrum ontwikkelt een pil die gassen in de darmen kan meten.

De markt van de slimme elektronische pillen is dus duidelijk in volle ontwikkeling en heeft me dunkt enorm veel potentieel om meer inzicht te verschaffen in chronische maag- en darmaandoeningen, in de relatie tussen voeding en gezondheid, en in de invloed van voeding op de ontwikkeling van ziektes als depressie, Alzheimer, Ziekte van Parkinson, ....

Volgens Grand View Research, zal de markt voor slimme pillen enorm groeien: van 799.9 miljoen dollar in 2016 tot 3 miljard tegen 2025. © Grand View Research, imec

In OnePlanet Research Center, opgericht door imec, Radboud Universiteit, Radboudumc en Wageningen University & Research, en met de steun van provincie Gelderland, zal ik een team leiden dat een hele 'familie' van dergelijke slimme pillen zal ontwikkelen. Binnen 2 jaar al willen we een minuscule pil hebben, die naast druk, temperatuur, bewegingen en pH ook ionenconcentraties en elektrische signalen kan meten. Op die manier willen we onderzoekers, specialisten, en artsen de tools in handen geven om meer inzicht te krijgen in bepaalde ziektes en - in een later stadium - een betere diagnose en behandeling te kunnen geven aan hun patiënten.

En wie weet geeft u hierdoor ooit wel een recept mee aan uw patiënt, niet om binnen te brengen bij de apotheker, maar om de voedselprinter* te programmeren die bij uw patiënt in de keuken staat en die voeding op maat van elk gezinslid 'print'. Droomt u met mij mee?

* Lees er meer over in het boekje 2035 waarin imec - ter ere van zijn 35e verjaardag - verschillende toekomstvisies beschrijft, o.a. over voeding en gezondheid.