Dokter Blanker is de helft van de artsenpraktijk Blanker & Thiele in Westenholte, een deelgemeente van Zwolle in de provincie Overijssel. Samen met twee legerartsen begeleidde hij de zwemmer tijdens zijn marathon die zaterdagochtend begon en maandagmiddag werd afgeblazen op doktersbevel. Dag en nacht werd de zwemmer aangemoedigd door duizenden Friezen die langs de kanalen hadden plaatsgenomen. "Wat doe je zoal als arts van een Elfstedenzwemmer?" vroeg de arts zich af in één van zijn tweets. "Een lamp vasthouden om hem bij te schijnen vanaf het achterdek", luidde het antwoord.

Een aanslag op de spieren

Een paar kilometer voor Dokkum, de Elfde Friese Stad, kwam de zwemmer in moeilijkheden. Ondanks een korte rustperiode die hij had ten node had ingelast viel hij al zwemmend in slaap en raakte zijn maag overstuur. "Er is maar één keuze op zo'n moment", verklaarde achteraf dokter Blanker aan het Algemeen Dagblad, "en dat is stoppen. Het was niet verantwoord om Maarten verder te laten zwemmen. Wat dit met een lichaam doet is vooral een aanslag op de spieren. Er vindt spierafbraak plaats. De spieren van Maarten vroegen zoveel energie dat er te weinig energie naar de andere delen van zijn lijf gingen. Hij was gewoon op, hij was volledig uitgeput. Het was eigenlijk geen moeilijke beslissing. Maar daarna kwamen de tranen."

Van der Weijden werd met de rubberboot en de ambulance afgevoerd, richting Medisch Centrum Leeuwarden. Enkele uren later begroette hij al vanop het podium de tienduizenden fans die hem in Leeuwarden opwachtten. "Het gaat een stuk beter dan een paar uur geleden", zei hij, er meteen aan toevoegend dat zijn recordpoging 2,5 miljoen euro voor kankeronderzoek had opgebracht. Een dag later was het bedrag al opgelopen tot 3.521.344,08 euro.

Acute leukemie

In 2004 werd bij Van der Weijden acute leukemie vastgesteld. Hij overwon de ziekte na een langdurige ziekenhuisopname, chemo en een stamceltransplantatie. In 2008 werd Van der Weijden Olympisch kampioen op de 10 kilometer zwemmen en wereldkampioen op de 25 kilometer. Minister-president Mark Rutte overhandigde hem op het podium in Leeuwarden een erekruis. "Held is een te klein woord", zei hij in zijn laudatio. "Een reus, dat is hij!"

Wil u ook een steentje bijdragen? https://www.11stedenzwemtocht.nl/